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大熊猫的起源与演化

近百年来,古生物学家在亚洲、主要是在中国发现了上百个大熊猫的化石地点,通过对这些零星的古生物化石的研究,人们可以大致推想出大熊猫的演化轨迹。

大熊猫类的演化

始熊猫的化石出现在晚中新世,那时人类的进化尚处在古猿时期。发现的地点在云南西北禄丰和元谋的褐煤地层,说明它们的生活环境接近沼泽地带,食物还不完全以竹子为主,以后由于大熊猫分布到特殊的生态环境,才转变为以少竞食者而分布又广的竹类为生。始熊猫可能是现代大熊猫的祖先。在禄丰的化石被发现后,经过研究定为禄丰始熊猫,后来又在元谋找到了一件带有部分颧骨的上颌骨化石,定名为元谋始熊猫。据化石推测,它们比以后在更新世早期发现的大熊猫小种还稍小一些。它们的前臼齿与大熊猫小种的前臼齿相似,已具备现今大熊猫这个家族的特征。虽然目前只在云南西北发现了始熊猫的化石,但这就是目前所知的最早的大熊猫的祖先类型,中国很可能是人们寻觅一个世纪的大熊猫祖先的祖籍地。中新世晚期,在法国和匈牙利的褐煤地层中,还发现过早期大熊猫类的代表,定名为葛氏郊熊猫,化石标本保存在匈牙利。它们的牙齿已具有大熊猫的另一些进步特征,加上它们出现的时期较晚,故倾向性地认为它们只是大熊猫类的一个绝灭的旁支,没有留下直系的现代后代。始熊猫进步的一支,到更新世初期(约180万年前)已演化为属于大熊猫属的一种大熊猫小种(Ailuropoda microta)。它们扩伸到广西、陕西秦岭等广大地区。但到了距今60万~70万年前的更新世中期,大熊猫小种在生存斗争中逐渐趋于绝灭,取而代之的是经历了多次冷暖交替、体型进一步增大的大熊猫。由于这种大熊猫的头骨结构特征与大熊猫现生种(Ailuropoda melanoleuca)没有本质的差别,可认作同一物种。但从头骨的大小上判断,它的体型较大,有异于现生种,因此多数学者赞同将它命名为大熊猫巴氏亚种(A. m. baconi),也称为巴氏大熊猫。它们不仅遍布我国的东南地区,还出现在我国邻近的东南亚国家,达到了空前的繁盛。到距今1.8万年以前,最后一次(第四次)冰川期的高峰到来以后,气候变冷,加上喜马拉雅山造山运动,地壳抬升,巴氏大熊猫逐渐衰退。到距今约1.2万年的最后一次冰川期结束,该亚种已经大量绝灭。秦岭以南地区随着人类的兴起,长江和珠江流域的河谷和山麓地带大量被开垦,惟独长江中上游向青藏高原东部的过渡地带有大片未开垦的处女地,又少人类干扰,气候稳定,现今的大熊猫在此得以生存。它们的体型已比巴氏大熊猫缩小了1/8~1/9,这个在残酷的自然选择中存活下来的物种今天仍然生存于秦岭、岷山、邛崃山、相岭和凉山等山系的森林中。因为在更新世中期与大熊猫伴生的哺乳动物大多已在往后的地质年代中被新的物种所取代,惟有大熊猫一直延续至今,所以被誉为动物“活化石”。大熊猫从中新世晚期始熊猫的起源开始,历经800万~900万年的沧桑演变和严酷的气候袭击,以及人类的排挤,演化到现在。经科学家研究,大熊猫的分类系统包括3 属5 种和4 亚种。

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